28/10/08

Que es la electricidad?

La energía eléctrica se ha convertido en parte de nuestra vida diaria. Sin ella, difícilmente podríamos imaginarnos los niveles de progreso que el mundo ha alcanzado, pero ¿qué es la electricidad, cómo se produce y cómo llega a nuestros hogares?
Ya vimos que la energía puede ser conducida de un lugar o de un objeto a otro (conducción). Eso mismo ocurre con la electricidad.
Es válido hablar de la "corriente eléctrica", pues a través de un elemento conductor, la energía fluye y llega a nuestras lámparas, televisores, refrigeradores y demás equipos domésticos que la consumen.
También conviene tener presente que la energía eléctrica que utilizamos está sujeta a distintos procesos de generación, transformación, transmisión y distribución, ya que no es lo mismo generar electricidad mediante combustibles fósiles que con energía solar o nuclear. Tampoco es lo mismo transmitir la electricidad generada por pequeños sistemas eólicos y/o fotovoltaicos que la producida en las grandes hidroeléctricas, que debe ser llevada a cientos de kilómetros de distancia y a muy altos voltajes.

Pero ¿qué es la electricidad? Toda la materia está compuesta por átomos y éstos por partículas más pequeñas, una de las cuales es el electrón. Un modelo muy utilizado para ilustrar la conformación del átomo, lo representa con los electrones girando en torno al núcleo del átomo, como lo hace la Luna alrededor de la Tierra. El núcleo del átomo está integrado por neutrones y protones. Los electrones tienen una carga negativa, los protones una carga positiva y los neutrones, como su nombre lo indica, son neutros: carecen de carga positiva o negativa. (Por cierto, el átomo, según los antiguos filósofos griegos, era la parte más pequeña en que se podía dividir o fraccionar la materia; ahora sabemos que existen partículas subatómicas y la ciencia ha descubierto que también hay partículas de "antimateria": positrón, antiprotón, etc., que al unirse a las primeras se aniquilan recíprocamente).

Pues bien, algunos tipos de materiales están compuestos por átomos que pierden fácilmente sus electrones, y éstos pueden pasar de un átomo a otro. En términos sencillos, la electricidad no es otra cosa que electrones en movimiento. Así, cuando éstos se mueven entre los átomos de la materia, se crea una corriente de electricidad. Es lo que sucede en los cables que llevan la electricidad a su hogar: a través de ellos van pasando los electrones, y lo hacen casi a la velocidad de la luz.

Sin embargo, es conveniente saber que la electricidad fluye mejor en algunos materiales que en otros. Antes vimos que esto mismo sucede con el calor, pues en ambos casos hay buenos o malos conductores de la energía. Por ejemplo, la resistencia que un cable ofrece al paso de la corriente eléctrica depende y se mide por su grosor, longitud y el metal de que está hecho. A menor resistencia del cable, mejor será la conducción de la electricidad en el mismo. El oro, la plata, el cobre y el aluminio son excelentes conductores de electricidad. Los dos primeros resultarían demasiado caros para ser utilizados en los millones de kilómetros de líneas eléctricas que existen en el planeta; de ahí que el cobre sea utilizado más que cualquier otro metal en las instalaciones eléctricas.

La fuerza eléctrica que "empuja" los electrones es medida en Voltios. (La primera pila eléctrica fue inventada por el científico italiano Alejandro Volta, y en su honor se le denominó "Voltio" a esta medida eléctrica). En México utilizamos energía eléctrica de 110 voltios en nuestros hogares, pero en la industria y otras actividades se emplean, en ciertos casos, 220 voltios e incluso voltajes superiores para mover maquinaria y grandes equipos. En países europeos lo normal es el uso de 220 voltios para todos los aparatos eléctricos del hogar.

Así como se miden y se pesan las cosas que usamos o consumimos normalmente, también la energía eléctrica se mide en Watts-hora. El Watt es una unidad de potencia y equivale a un Joule por segundo. Para efectos prácticos, en nuestra factura de consumo de energía eléctrica se nos cobra por la cantidad de kiloWatts-hora (kWh) que hayamos consumido durante un periodo determinado (generalmente, dos meses). Un kiloWatt-hora equivale a la energía que consumen:

• Un foco de 100 watts encendido durante diez horas
• 10 focos de 100 watts encendidos durante una hora
• Una plancha utilizada durante una hora
• Un televisor encendido durante veinte horas
• Un refrigerador pequeño en un día
• Una computadora utilizada un poco más de 6 horas y media

Recuerde que "kilo" significa mil, por lo que un "kiloWatt"-hora equivale a mil Watts-hora. En los campos de la generación y consumo de electricidad, se utilizan los megaWatts (MW), equivalentes a millones de Watts; los gigaWatts (GW), miles de millones; y los teraWatts (TW), billones de Watts).

Fuente: CONAE Mexico

24/10/08

Ocho jóvenes profesionales del Proyecto CAREM se capacitaron en herramientas de cálculo y diseño virtual de última generación.

Con una propuesta especialmente pensada para la Comisión Nacional de Energía Atómica y para la etapa de desarrollo en la que se encuentra el Proyecto Carem, la compañía Dassault Systèmes capacitó a ocho jóvenes especializados en distintas áreas de la ingeniería, sobre programas de cálculo y diseño de avanzada.
Se trata de las herramientas CATIA V5 y ENOVIA VPM V5, que permiten trabajar con datos obtenidos de otros programas y realizar tareas de administración de datos, diseño de ensambles, generación de vistas y modelación de instalaciones industriales. Se las denomina con la sigla PLM (Product LifeCicle Management) dado que sirven para administrar el ciclo de vida de un producto y tienen por objetivo principal visualizar la ingeniería del diseño, desde la manufactura hasta su operación.
Estas herramientas se utilizan desde hace algunos años para las industrias mecánica, aeroespacial, automotriz, de astilleros, nuclear, de servicios, de productos de consumo masivo, entre otras. Una de las principales diferencias que presenta la tecnología Dassault frente a los programas tradicionales, es que con ella se pueden prever problemas o incompatibilidades que podrían aparecer en etapas posteriores, aportando valor y obteniendo importantes beneficios económicos. Con esta nueva metodología se trabaja de forma digital con planos en tres dimensiones, evitando la pérdida de información y aumentando la productividad relativa.El curso de casi un mes de duración, se llevó a cabo en el Pabellón de Aeronáutica de la Facultad de Ingeniería de la Universidad Nacional de La Plata (UNLP) y contó con un aula virtual totalmente equipada para la demostración y capacitación de los alumnos de grado. Un aula similar será próximamente inaugurada en el Instituto Balseiro en el que se instruirá sobre estas herramientas.
Imagen: Los Alumnos. De izq. a der.: Federico Hermida, Carlos Fuenzalida Troyano, Gastón Pescio, Diego Fernández Moreno, Martín Di Pace, Martín González (docente), Oscar Prand, Alfredo Chasseur. Abajo: Maximiliano Contino, Andrés Martínez del Pezzo (docente Adjunto).

Fuente: CNEA

16/10/08

El precio del petroleo sigue bajando

NUEVA YORK y LONDRES.- Los precios del barril de petróleo cayeron nuevamente hoy en Nueva York y Londres, cerrando por debajo de los 70 dólares por primera vez desde agosto de 2007, luego del anuncio de una fuerte alza de las reservas petroleras en los Estados Unidos la semana pasada.
El precio de los contratos de petróleo a futuro ha perdido más de 50% desde su récord de 147,50 dólares alcanzado el 11 de julio, cuando las cotizaciones se dispararon por miedos a perturbaciones en la oferta.
La Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) anunció hoy que su reunión extraordinaria para examinar el impacto de la crisis financiera en el mercado petrolero tendrá lugar el 24 de octubre en Viena, en lugar del 18 de noviembre, como preveía inicialmente.
Varios miembros de la OPEP están reclamando un recorte de la producción para hacer subir los precios que se han derrumbado con la crisis financiera mundial. "Los precios del crudo han seguido cayendo, mientras las inquietudes sobre una recesión mundial se han intensificado", dijo el analista de Sucden Nimit Jamar antes de la difusión de las cifras de inventarios en Washington.
En el New York Mercantile Exchange (Nymex), el barril de West Texas Intermediate (designación del "light sweet crude" negociado en EEUU) para entrega en noviembre terminó en 69,85 dólares, en baja de 4,69 dólares en relación al cierre del miércoles, luego de caer en sesión hasta 68,57 dólares.
"Las reservas son ampliamente reconstituidas en Estados Unidos. Mientras el dólar no de señales de debilidad y la OPEP no reaccione, los precios continuarán descendiendo", advirtió Thierry Lefrançois, de Natixis.